Nueva cepa del coronavirus ¿Por qué los virus mutan?

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Imagen: Pixabay

Por: Sandra Aristizábal, directora de Mi canal 4.0

Hablamos con el médico, Phd en Epidemiología de la Universidad de Antioquia y Magíster en Economía de la Salud Jaime Ordóñez sobre la nueva cepa de Coronavirus que se registró en el Reino Unido.

Mi canal 4.0: ¿Qué significa que un virus mute?

Doctor Jaime Ordóñez: La mutación es un error que se presenta en la transcripción (copia) de un material genético al momento de replicarse, es como cuando cometemos errores al escribir un mensaje por Whatsapp, esto es un proceso normal de cualquier organismo que tenga material genético. El ser humano y todos los seres vivos somos productos de mutaciones que se han presentado en la naturaleza, pero la mayoría de las mutaciones usualmente no tienen ningún efecto, es decir, de todas las mutaciones que se presentan casi ninguna tiene un efecto importante.

Mi canal 4.0: ¿Por qué Reino Unido anunció que identificaron una nueva variante del virus que sería más contagioso que el actual coronavirus?

Doctor J. O: Se han encontrado muchas variantes del virus en diferentes partes del mundo y ninguna de ellas había cambiado los resultados observados durante la pandemia. En las últimas siete semanas, es decir, durante noviembre y diciembre, ha habido un gran aumento de casos nuevos no sólo en el Reino Unido sino en toda Europa y EEUU, especialmente. El sistema de salud inglés hizo secuenciación genética de algunos de los aislamientos e identificaron que esa mutación específica se relacionaba con un aumento en el número de casos nuevos entre un 75% y un 100% adicionales a los que se venían presentando, lo que explicaría el abrupto aumento de casos que hay en Europa y EE UU. Eso no significa que la mutación se haya presentado inicialmente en el Reino Unido sino que ellos fueron los primeros que la  identificaron. Al parecer, la mutación se presentó inicialmente en Sudáfrica, aunque ese es un dato que en realidad no tiene mucha importancia, pues una mutación se presenta al azar en cualquier parte del mundo.

Mi canal 4.0: ¿los científicos cómo identificaron esa nueva variante del virus? ¿cuáles son los síntomas? o ¿ cómo saben que es una nueva variante? ¿ por qué es más contagioso que el actual coronavirus?

Doctor J. O: Las variantes se identifican determinando la secuenciación genética, es decir, la identificación del orden de las bases que componen los aminoácidos. Las bases nitrogenadas son compuestos biológicos que contienen nitrógeno, en el Ácido Ribonucleico (ARN), que es el material genético del cual se componen los virus, y hay cuatro tipos de bases nitrogenadas: adenina (A), uracilo (U), citosina (C) y guanina (G). La forma en que se organizan estas bases, determina el comportamiento de un organismo. La secuencia del genoma del coronavirus es muy simple y sólo tiene 29.903 bases (popularmente conocidas como letras: A, U, C, G), pero si el orden en que se organizan estas bases cambia, también cambia su comportamiento. Se sabe entonces que esta variante es nueva porque al compararla con la que se identificó al inicio de la pandemia es diferente el orden y se sabe específicamente qué letras cambiaron su orden. Esta nueva secuencia sólo se ha identificado en pacientes que presentan síntomas de COVID a partir de noviembre, y dado que desde ese momento ha aumentado tanto la tasa de transmisión, se concluye entonces que esta variante es más contagiosa que la inicialmente identificada. Las mutaciones son un mecanismo de defensa de la evolución (el principal objetivo de la evolución es la reproducción, pues si un material genético no logra pasar de generación en generación no sobrevivirá), esto significa que esta nueva mutación, que tiene mayor capacidad de transmisión, se impondrá sobre las versiones anteriores del virus porque lo que para nosotros es una enfermedad para el virus es una oportunidad de sobrevivir.

Mi canal 4.0: ¿Qué significa que sea un coronavirus con una nueva variante?

Doctor J. O: Significa que es una mutación, que es un proceso normal y continuo de la evolución, pero que resultó ser más contagiosa y por tanto tendrá más probabilidad de sobrevivir que el coronavirus inicialmente identificado.


Mi canal 4.0: Las vacunas que ya se están distribuyendo en el mundo como la de Pfizer y BioNTech, ¿funcionan para esta nueva variante del coronavirus?

Doctor J. O: Al parecer, sí, pues esta variante es más contagiosa pero no es más letal, es decir, pueden enfermar más individuos en menos tiempo, pero el riesgo de fallecer de los que enferman no ha cambiado. Así lo hizo saber el CEO de BioNTech. De todos modos, también declararon que si llegan a identificar alguna resistencia a la respuesta de la vacuna en esta nueva variante, la farmacéutica estaría en capacidad de desarrollar en pocas semanas una nueva versión de la vacuna que proteja contra esta nueva variante del virus. Esto es posible hacerlo en poco tiempo porque la secuenciación genética de esta nueva variante ya ha sido identificada.

Mi canal 4.0: ¿esta mutación del virus agrava la enfermedad que produce la covid 19?

Doctort J. O: No, no la agrava. Se enferman más individuos (un aumento de casos nuevos semanales que fluctúa entre 75% y 100% con respecto a los que se presentaban con el virus original) pero estos que enferman tienen el mismo riesgo de fallecer que los que enfermaron con el virus original.

Mi canal 4.0: ¿por qué esta variante propaga más rápido el coronavirus?

Doctor J. O: Sí, se propaga más rápido. Cuando esto sucede es porque ese cambio (mutación) que hizo el virus es más afín a la pared de las células humanas y esa mutación le facilita la entrada. El virus sólo puede replicarse si entra a una célula humana, el virus no tiene capacidad de auto-replicación (el virus nos necesita para replicarse), así que si logra entrar más rápido a las células humanas, será más eficiente su proceso de replicación (supervivencia).

Mi canal 4.0: ¿qué nuevas medidas se deberían tomar para evitar ser contagiado con la nueva cepa de coronavirus?

Doctor J. O: Las medidas de auto-cuidado no tiene por qué ser diferentes, el problema es que la mayor parte de las personas no las están cumpliendo en su totalidad. No se trata de cumplir unas medidas sí y otras no, o de cumplirlas todas a medias, como usar tapabocas pero que no cubra la nariz, no mantener distanciamiento social siempre (2 metros), quitarse el tapabocas para hablar en un sitio público, etc, etc.

Mi canal 4.0: Esta nueva cepa ¿podría estar ya en el país?

Doctor J.O: Yo creo que sí. En Colombia se eliminó el requisito de la PCR para ingresar al país desde principios de noviembre, precisamente cuando comenzó a repuntar el número de casos en Europa y EEUU relacionados con esta nueva variante y, aunque un juez de la República ordenó colocar de nuevo esa medida, el gobierno se ha negado a implementar de nuevo la prueba PCR para viajeros que ingresen a Colombia, así que esa medida generó las condiciones para facilitar el ingreso de esa variante al país. La semana del 13 al 19 de diciembre hubo un aumento abrupto de 44% en el número de casos nuevos con respecto a la semana inmediatamente anterior, de hecho, fue la segunda semana con el mayor número de casos nuevos en Colombia desde el inicio de la pandemia, así que es altamente probable que esa nueva mutación ya esté circulando en el país.

Mi canal 4.0: ¿Se pueden presentar más nuevas cepas del coronavirus? en cuánto tiempo pasa esto?

Doctor J.O: Las mutaciones son constantes en cualquier organismo vivo, lo que no se sabe es cuáles mutaciones generarán cambios importantes en el comportamiento de dicho organismo.

Mi canal 4.0: ¿En cuánto tiempo podríamos decir que el coronavirus está controlado?

Doctor J. O: Esa es la pregunta del millón. Depende principalmente de la velocidad de respuesta de cada gobierno, tanto en la cantidad de pruebas de COVID-19 diarias que se hagan en cada país para identificar oportunamente a individuos infectados, pero muy especialmente a los asintomáticos, así como de la velocidad para desarrollar la logística que permita vacunar a la mayor cantidad de población posible en el menor tiempo posible. De esta velocidad de gestión de cada gobierno dependerá directamente el resultado final de la pandemia que tenga cada país.

Mi canal 4.0: ¿Se va a necesitar más de dos dosis en la vida para evitar contagiarse de coronavirus? es decir, ¿el coronavirus llegó para quedarse?

Doctor J. O: Los ensayos clínicos de las vacunas contra COVID iniciaron a mediados de año, así que en este momento no hay información suficiente para saber si la inmunidad que generan estas vacunas dura toda la vida (como es el caso de la vacuna contra la fiebre amarilla) o dura un año o menos (como es el caso de la vacuna contra la influenza). Todos los virus llegan para quedarse. La única enfermedad que se ha erradicado en toda la historia de la humanidad es la viruela, y se necesitaron 180 años para que los programas de vacunación lograrán ese resultado.


Mi canal 4.0: ¿Cuánto tiempo tendremos que usar el tapabocas una vez estemos vacunados?

Doctor J. O: Cuando el número de casos nuevos y de muertes diarias sea baja. No se espera que la enfermedad desaparezca pero que sí llegue a unos valores de “normalidad” en los que no ponga en riesgo la vida de tantas personas. Esos resultados serán diferentes en cada país, la mitad del mundo ha sido muy exitoso en el manejo de la pandemia (casi toda Asia y Oceanía, y una parte importante de África) pero en Europa y América nos ha ido muy mal. Así que en los aproximadamente 100 países en los que la pandemia se encuentra activa, la velocidad con la cual se alcance dichos valores de “normalidad” será diferente y dependerá principalmente del nivel de gestión de la pandemia (programas de tamización masiva con pruebas COVID y programas de vacunación masiva en corto tiempo) que haga cada gobierno.

Por último Doctor, ¡qué significa que haya cero prevalencia?

Doctor J. O: Significa que no hay casos, es decir, cero casos.


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